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How do we pay for parks?

How do we pay for parks?

Exploring innovative and creative ideas for parks and public spaces–in how we design, manage, and program them–is important, but these discussions often end up with this question: “Sure it sounds great, but how are we actually going to pay for that?”

In Park People’s latest report, Financing City Parks in Canada: What Might Be Done?, author Harry Kitchen, professor emeritus at Trent University and an expert in Canadian municipal finance, delves into the world of park financing in Canada. Kitchen lays it all out on the table, assessing the benefits and drawbacks of different funding tools and how they could work (or not work) in Canada.

The paper is part of three park discussion papers that Park People developed as part of our Heart of the City conference in Calgary–the first national city parks conference in Canada.

As Kitchen points out, unfortunately, parks are often at the top of the pile when municipalities look for ways to wring more savings from their already extremely tight budgets. Unlike fire, police, water, and electricity, parks are not seen as an “essential” service and have no mandated service levels.

While Canada’s park funding scene is not as grim as the United States or Britain (where some municipalities have cut a staggering 90% from park budgets in recent years), we still find ourselves, year after year, often with flat or modest increases in park funding, just to keep up with the needs of growing populations. In short, we are treading water in many cases, keeping our heads afloat.

So the question of how we are going to pay for new, expanded, and improved park systems as we grow, is a critical one to answer.

As you can imagine, the answer is not easy (if it was we wouldn’t be having this conversation). But Kitchen does outline a number of tools that Canadian cities can take advantage of for both funding the capital construction of parks and their ongoing maintenance and programming.

A few points emphasized by Kitchen:

  • Growth pays for growth. Many Canadian municipalities use growth-related development levies to fund the acquiring and development of new parks. These include charges paid per unit by developers into a fund that builds and improves parks. In Toronto, for example, park acquisition and development is paid for through a park levy that has in the last ten years raised over $500 million for parks.
  • Park operations are squeezed. Park operations, however, are largely funded by property taxes. This workhorse of municipal finances is the most appropriate revenue source to fund park operations, Kitchen writes, because parks are shared spaces that are common and open to all and so commonly funding them through taxes makes sense (as opposed to a user fee, like garbage pick-up). However, the property tax is also a highly visible tax (people get a bill for it), making it politically difficult to raise–leading to budget squeezes each year as municipalities attempt to do more for less.
  • Creating a separate park fund could be a good practice. Creating a separate, dedicated property tax levy that goes specifically into a fund for park operations could be a way to raise support for better, stable funding for parks. Drawing a direct connection between the money paid through taxes and a special park fund can be a way to gain public support. In fact, Seattle recently created a park tax district that levies an additional percentage on the property tax for park purposes and was a voted in by residents.
  • Other funding tools are heavily context dependent. Tools like philanthropy, donations, and corporate sponsorships–which are sometimes managed through partnership-based governance models like park conservancies in the United States–are not widely used in Canada, but are a growing area. These are important tools for funding parks, but only work in specific larger, signature park spaces (like the conservancy that was created to operate, program, and raise funds for Toronto’s Bentway linear public space) and are not an overall strategy for funding a park system.

As Kitchen’s paper makes clear, there is no silver bullet for park funding. As our common grounds, public tax dollar funding is, and should remain, the key tool for paying for our parks, but there is room to experiment with different, creative funding tools where they make sense. Kitchen’s paper provides a crucial base from which to have deeper conversations about how we can sustainably fund park development and operations in Canada.

You can read Harry Kitchen’s full report here.

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Marijuana dans les parcs : ce que les acteurs de l’urbanisme au Canada ont à dire au sujet de la légalisation du cannabis

Marijuana dans les parcs : ce que les acteurs de l’urbanisme au Canada ont à dire au sujet de la légalisation du cannabis

Le 17 octobre prochain, la marijuana deviendra légale. Qu’est-ce que cela signifie pour les parcs et les espaces publics, qui tiennent lieu de salon et de cour arrière pour un grand nombre de citadins d’un océan à l’autre?

Il y a fort à parier que vous avez déjà senti l’odeur du cannabis en vous promenant dans un parc, et cela risque de se produire de plus en plus souvent. Même si les villes interdisent sa consommation dans les parcs, certaines personnes font fi des règlements. Nous avons demandé à trois acteurs de l’urbanisme dans trois grandes villes canadiennes, soit Vancouver, Toronto et Calgary, ce qu’ils pensent de la légalisation de la marijuana et de ses répercussions sur les parcs et les espaces publics, et sur les personnes qui les fréquentent.

La perspective de Vancouver selon Mitchell Reardon

« Depuis plusieurs décennies, la consommation de cannabis en public est chose fréquente à Vancouver. La ville a énormément changé depuis l’émeute de Gastown en 1971 », affirme Mitchell Reardon, qui est chef de l’expérimentation, de l’urbanisme et de la conception à Happy City, une entreprise vancouvéroise qui « se base sur des notions de psychologie et de santé publique pour injecter du bonheur dans les quartiers et les villes du monde entier. »

M. Reardon souligne qu’à l’instar de la plupart des villes de la côte ouest, Vancouver jouit d’une atmosphère détendue du type « vivre et laisser vivre », qui expliquerait la tolérance des citoyens envers la consommation de cannabis dans les parcs et les espaces publics. Cependant, même si l’odeur de la marijuana ne choque pas les résidents de Vancouver, sa consommation dans l’espace public est loin de faire l’unanimité.

Selon Mitchell, la consommation de cannabis en public pourrait servir de levier politique pour faire reculer certaines causes, comme la piétonnisation des rues urbaines. Pour s’opposer à celle du Robson Square, qui est interdit aux voitures, certains argumentent que les vendeurs de marijuana se sont multipliés dans le square. Un article paru en 2016 porte le titre « Local businesses rethink Robson Square plans after police raid marijuana market » (Des entreprises locales changent d’opinion à propos du Robson Square après une opération policière anti-marijuana). M. Reardon croit que si les ventes de cannabis deviennent apparentes dans les lieux publics, les opposants à certains projets novateurs, comme la piétonnisation du Robson Square, pourraient s’en servir comme argument.

« Je suis particulièrement inquiet que la légalisation serve de levier pour nuire aux espaces publics », affirme Mitchell.

En fin de compte, Mitchell pense que les règlements qui encadrent déjà la fumée de cigarette, et ceux qui concernent la sécurité publique et les comportements antisociaux, peuvent être appliqués aux situations qui découleront éventuellement de la consommation de cannabis dans les parcs de Vancouver. Autrement, il n’y a pas vraiment lieu de s’inquiéter, selon lui. « Dans une ville où 500 personnes sont mortes d’une surdose en 2017 et où des seringues usagées jonchent le sol de plusieurs de ses quartiers, les préoccupations liées au cannabis dans l’espace public sont des bagatelles quand on pense aux ravages de la crise des opioïdes. »

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Nathaniel F, Robson Square

La perspective de Toronto selon Carolyn Wong

Il y a environ cinq ans, Trinity Bellwoods est devenu le parc à fréquenter durant les chauds mois d’été. Le célèbre New York Times en a même fait l’éloge dans sa rubrique 36 Hours in Toronto (36 heures à Toronto). Malheureusement, la consommation d’alcool et de cannabis était devenue si répandue dans le parc que la communauté s’est réunie d’urgence pour calmer la frustration grandissante du voisinage. Comme le parc Trinity Bellwoods se trouve à distance de marche d’à peu près cinq dispensaires, celui-ci est devenu la mecque de la consommation récréative de marijuana dans les espaces publics à Toronto.

Récemment, un événement prévu pour le 17 octobre, jour de la légalisation du cannabis, a fait son apparition sur Facebook : « Premier joint légal dans le parc Trinity Bellwoods ». Très vite, les commentaires des résidents se sont mis à affluer, dont celui-ci :

« Je suis content que la marijuana devienne légale, mais restez loin des modules de jeu et du parc à chiens. N’oubliez pas que bien des gens fréquentent le parc pour s’échapper de la ville. S’il y a de la fumée partout, ça risque d’être désagréable pour tout le monde sauf vous. Merci de respecter vos voisins qui veulent simplement profiter du parc. »

Carolyn Wong, membre des Amis du parc Trinity Bellwoods et responsable du marché de producteurs hebdomadaire, ne s’en fait pas trop avec le cannabis dans les parcs. Elle soulève cependant un point intéressant : « L’odeur de la mari est puissante et persistante. Ce n’est pas tout le monde qui veut sentir ça. » Lorsqu’elle sent l’odeur du cannabis au marché de producteurs le mardi, elle demande généralement au principal intéressé de s’éloigner des lieux pour ne pas importuner les clients.

Mme Wong a aussi remarqué récemment que durant les soirées cinéma au parc à chiens, les fumeurs de pot étaient gentiment invités par les autres cinéphiles à s’éloigner du groupe de spectateurs. Selon Carolyn, si les gens respectaient simplement les règles de base du bon sens et de la courtoisie, la légalisation ne serait pas un si gros problème pour les groupes de parcs.

Elle souhaiterait qu’une campagne publique soit lancée pour rappeler aux gens de ne pas fumer à proximité des autres dans le parc. Elle mentionne l’ancienne campagne télévisée de Ben Wicks « Be Nice, and Clear Your Ice » (Soyez gentils, cassez la glace) qui demandait aux citoyens de Toronto de s’occuper des plaques de glace autour de leurs résidences et de leurs commerces pour éviter les accidents : « Une campagne pour rappeler aux gens d’être courtois quand ils fument, ce serait génial », dit-elle.

La perspective de Calgary selon Druh Farrell

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Prince’s Island, Wendy Cutler

Druh Farrell, conseillère municipale du quartier 7 à Calgary, adopte une approche d’attente en ce qui concerne le cannabis dans les parcs. Elle a connu l’augmentation de l’usage des drogues récréatives dans les grands parcs urbains de Calgary comme Prince’s Island et Riley Park. Mais y a-t-il lieu de s’inquiéter? « Seul le temps nous le dira », répond-elle.

Mme Farrell croit que la courbe d’apprentissage sera très abrupte une fois la marijuana devenue légale, mais elle est confiante, parce que « Calgary a adopté une approche équilibrée après avoir fait ses devoirs en étudiant les autres villes ».

Au sujet du tourisme lié au cannabis, où des personnes se rendraient dans des villes canadiennes pour profiter du statut légal de la marijuana, elle admet que des touristes pourraient vouloir visiter Calgary et utiliser ses espaces publics sans égard pour ses règlements. Elle est d’avis que la Ville devra s’adapter rapidement pour réagir aux réalités de la consommation de cannabis en public, au lieu de créer des règlements visant à prévenir des situations qui pourraient ne jamais survenir.

Tout comme Carolyn Wong, Druh Farrell croit qu’il serait bon de rappeler aux Canadiens leurs responsabilités envers les autres utilisateurs des parcs et des espaces publics.

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